Bandit

Los pilotos de F-117 se llamaban a sí mismos “bandidos”. Cada uno de los 558 pilotos de la Fuerza Aérea que han volado el F-117 tiene un número de Bandit: “Bandit 52” indica el orden secuencial de su primer vuelo en el F-117, en este caso fue el 52.

4450th Tactical Group – Pilotos del F-117

Durante los primeros años del programa, desde 1984 hasta mediados de 1992, la flota F-117A estuvo basada en el aeropuerto Tonopah Test Range, Nevada, donde sirvió el 4450th Tactical Group. Debido a que el F-117 fue clasificado como secreto durante ese tiempo, la unidad fue oficialmente ubicada en Nellis Air Force Base, Nevada, y equipado con A-7 Corsair II. Todo el personal militar fue asignado permanentemente a Nellis AFB, pero la mayoría del personal y sus familias vivían en Las Vegas. Esto requería transporte aéreo y de camiones, para transportar el personal entre Las Vegas y Tonopah cada semana.

La 4450a fue absorbida por la 37a Ala de Combate Táctico en 1989. En 1992, toda la flota fue transferida a la Base de la Fuerza Aérea de Holloman, Nuevo México, donde fue colocada bajo el mando del 49FW. Esta medida también eliminó los vuelos de Key Air y American Trans Air a Tonopah, que voló 22.000 pasajeros en 300 vuelos de Nellis a Tonopah por mes.

 

¿Qué se necesita exactamente para volar un avión que no existe?

No es ningún secreto que uno de los aviones más secretos de todos los tiempos necesitaba algunos de los mejores pilotos que la Fuerza Aérea tenía detrás de sus controles. El F-117 Nighthawk, un avión de ataque cuya existencia fue negada por el Departamento de Defensa durante años, requirió pilotos creativos, pero muy disciplinados, con antecedentes probados. Lo más importante: pilotos que se mantenían callados acerca de algo que el público realmente no debía saber.

Al formular las diversas necesidades básicas y estándares que los Bandidos tendrían que cumplir y exceder, estas se basaron en el legendario programa Blackbird. Utilizando los rigurosos requisitos previos establecidos originalmente para los potenciales pilotos de Lockheed A-12 / SR-71 como ejemplo, rápidamente elaboraron los requisitos de selección y un programa de entrenamiento que se daría a los pilotos de los Nighthawks. Echemos un vistazo a cómo algunos de los primeros bandidos operacionales de la historia obtuvieron sus puestos de trabajo.

 

Paso 1:

Todos los posibles bandidos necesitaban tener una amplia experiencia en aviones rápidos de ala fija (no helicópteros). Esto redujo el grupo de selección a los pilotos de combate y ataque en los F-15 Eagles, los F-16 Fighting Falcons, los F-111 Aardvarks y los A-10 Warthogs. Tenían que tener registros limpios y resplandecientes, demostrando una voluntad de ir más allá de la llamada del deber. Igualmente importante fue el hecho de tener como mínimo de 1000 horas de vuelo a sus espaldas en este tipo de aviones. Típicamente, los pilotos con más de 2000 horas fueron considerados más favorablemente que otros candidatos. En la mayoría de los casos, estos pilotos fueron recomendados a la etapa de selección del programa a través de oficiales de unidades de alto rango impresionados o bandidos actuales que pudieran atestiguar las habilidades de sus compañeros regulares de la Fuerza Aérea y podrían verlos convertirse en bandidos también. Los potenciales pilotos de Nighthawk tenían el estereotipo de conducir coches rápidos y llevar las gafas de sol Oakley más fashion del mercado, pero no eran propensos a fiestas de fin de semana. Tranquilos, muy capaces, muy recatados y extremadamente profesionales… sólo los mejores estaban destinados a ganar el título de “Bandit”.

 

Paso 2:

Después de una batería de entrevistas, los pretendientes a Bandits eran enviados de un modo temporal al 4450th Tactical Group, en Tuscon, Arizona, donde aprenderían a volar A-7 Corsair II con el 162d Tactical Fighter Group, una unidad que simultáneamente entrenaba Pilotos del A-7 para la Guardia Aérea Nacional. Pilotos de Nighthawks y Corsair II, compartían un diseño de cockpit y manejo bastante, así que completaban primero entrenamiento en el Corsair antes de continuar con su entrenamiento y selección. Además, el 4450 TG tenía como misión ser una unidad de prueba/evaluación basada en el A-7. Curiosamente, los primeros oficiales y aviadores alistados para unirse a la 4450 TG también se les dijo que estaban encargados de sentar las bases de una unidad con esa misión particular en mente. Esto, por supuesto, fue antes de que fuera revelada la verdadera misión del 4450 TG. Tenga en cuenta que incluso el potencial Bandit no sabía exactamente cual era el resultado final de todo el entrenamiento en Corsair. Todavía no sabían que la verdadera razón de todas estas entrevistas, de las visitas de entrenamiento, etc., era una evaluación de sus habilidades y capacidades que determinarían si eran o no adecuados para el F-117. Ninguno de ellos tenía la menor idea de que el avión existía hasta el principio que empezaron a volar en él.

A-7 Corsair IIs del 162d TFG

Antes de que la Fuerza Aérea usara el 162d TFG para sus propósitos de entrenamiento de Nighthawk, el 4550 TG desarrolló un plan interno de entrenamiento con su propio A-7D, tomado de la Base de la Fuerza Aérea de England en Louisiana (que estaba en ese momento cambiando al A-10 Thunderbolt II, y por lo tanto no tenía más necesidad de sus Corsairs). Rápidamente, se determinó que entregar la formación a una unidad Corsair dedicada sería mucho más prudente, y por lo tanto, el 162d en Tucson se le asfignó esa tarea. Después de volar un número fijo de horas en el Corsair durante cuatro meses en Tucson, los candidatos de Bandit eran enviados de vuelta a Nevada donde volverían a volar los A-7D (y A-7K) en perfiles de misión similares a los que el F-117 eventualmente volaría. Después de ser evaluados por un piloto instructor en Nevada, los seleccionados eran finalmente aceptados en el programa. Se les dijo que estaban allí para volar el F-117A.

Durante alrededor de seis meses más, los pilotos seguirían volando A-7, hasta que eran considerados altamente competentes por parte de los instructores. Sólo entonces se les permitió avanzar a la siguiente etapa de formación de bandidos.

 

Paso 3:

Ahora plenamente conscientes de su misión, era hora de que los futuros Bandidos aprendieran más sobre el fuselaje al que se les encargaría volar: el propio Nighthawk. Los pilotos fueron sometidos a rigurosas sesiones de clase donde pasarían varios meses descubriendo las diversas complejidades y características del avión angular. Mucho tiempo en el simulador también formaba parte de esta tercera etapa de entrenamiento. Los simuladores eran tan precisos que en realidad ayudaron a los ingenieros de Lockheed a descubrir una serie de pequeños fallos en el rendimiento de la aeronave y corregirlos antes de que sus posibles consecuencias fueran alcanzadas. Entre sus tareas finales como aprendices comprehendía hacer un aterrizaje de un F-15B “Eagle” sin Flaps en la base de la fuerza aérea de Luke. Los pilotos que no tenían experiencia previa en el Eagle, fueron sometidos a un entrenamiento de unos días con otro piloto instructor montado en la cockpit trasero antes del vuelo a solo en el F-15. El aterrizaje sin el uso de los flaps en el F-15 se consideraba muy similar a lo de aterrizar un F-117A. Solo un año después de ser seleccionados por primera vez para entrar en el programa Nighthawk, los futuros bandidos tenían finalmente la oportunidad de realizar el primer vuelo en el Nighthawk.

F-117 Nighthawks

La primera prueba para los Bandits era el rodaje. Después de pasear su avión alrededor de calles de rodaje y pistas de aterrizaje en Tonopah, se les permitió su primer vuelo cercano. Por “vuelo cercano” se refería a un despegue abortado. ¡Tan cerca pero tan lejos! Esto se hacía para que los pilotos aprendices pudieran practicar el despliegue del aerofreno, diseñado con el propósito de frenar rápidamente el avión durante los aterrizajes. Solamente después de haber pasado con éxito estos ciclos de entrenamiento, se les permitía a los pilotos finalmente volar sus Nighthawks. Dado que el F-117 nunca fue construido como un biplaza, los pilotos instructores seguían detrás de los F-117 pilotados por los estudiantes, en un entrenador supersónico T-38 Talon. No necesitaban realmente la alta velocidad ya que el Nighthawk no era capaz de superar los 993km/h o Mach 0,92.

Los vuelos de entrenamiento se hacían a la luz del día pero la gran mayoría de las misiones de Nighthawk serían por la noche.

Solo después de más de 12 vuelos diurnos, los pilotos tenían oportunidad de volar por la noche, el entorno principal de sus aviones. Después de más tiempo en el simulador y de evaluaciones escritas y prácticas, los pilotos que aprobaban eran oficialmente calificados como pilotos F-117A. Ahora eran dignos del título “bandido” y se les daba su número de bandido o bandit en inglés. Hasta el día de hoy, sólo 558 bandidos han volado el F-117, ya que “se retiraron” en 2008. Su entrenamiento no termino allí, sin embargo. Al unirse a un escuadrón operativo, los Bandits tenían que ser seleccionados para la misión, para lograr esto, volarían con Bandidos experimentados que los entrenarían en tácticas específicas de las misiones que eventualmente volarían. Los bandidos fueron transferidos desde entonces a un escuadrón operacional de Nighthawk, listo para volar uno de los aviones más extraordinarios de la historia en algunas de las misiones de ataque más altamente clasificadas que jamás se han producido.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *